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08/Jun/06

Un robot gusano reptará a través de los intestinos

(New Scientist) - Científicos europeos han desarrollado un robot que puede arrastrarse por los intestinos humanos, imitando el movimiento culebreante de un gusano submarino.

Algún día podrá ayudar a los doctores a diagnosticar enfermedades llevando cámaras fotográficas minúsculas por el interior de los cuerpos de los pacientes.

El equipo que ha construido este robot incluye científicos de Italia, Alemania, Grecia y el Reino Unido. Ellos tomaron como modelo los polychaetes, o "gusanos de paleta", que utilizan paletas minúsculas que tienen en sus segmentos corporales para avanzar a través de la arena, el fango o el agua.

"Nos decidimos por una inspiración biológica porque, en el ambiente peculiar de los intestinos, las formas tradicionales de locomoción robótica no funcionan", dijo Arianna Menciassi, especialista en robótica de la escuela Sant'Anna de estudios avanzados en Pisa, Italia.

"Los gusanos usan sistemas de locomoción adaptados a esos entornos retorcidos y sin estructura."

El equipo estudió cómo usa el gusano sus paletas para arrastrarse y desarrolló un modelo en computadora para simular el movimiento. Los científicos italianos utilizaron estos movimientos en dos robots, para que lo hagan de la misma manera.

Existen videos que muestran al prototipo original arrastrándose por una sección del intestino de un cerdo y también una versión reciente en la mano de un investigador. Otros clips muestran prototipos más complejos, con paletas múltiples y cuerpos ondulantes, que se arrastran sobre arena para simular las resbalosas condiciones del intestino, y también sobre una superficie plana.

Ahora los invetigadores planean desarrollar un robots equipado con una cámara y una luz que pueda tomar imágenes en sus recorridos. En la actualidad los doctores exploran los intestinos utilizando endoscopios, que se debe introducir dentro del cuerpo, o "cámaras píldora", que el paciente debe tragar.

Una píldora que se deslice a través del intestino por sí misma podría ser una herramienta invalorable, dice Andrew Gardner, un experto independiente en toma de imágenes médicas de la universidad de Londres.

"Las cápsulas podrán mostrar imágenes que antes no se podían lograr, y se podrá detener o reducir su velocidad cuando se trata de un punto interesante", le dijo a New Scientist.

Aportado por Eduardo J. Carletti

Más información:
Worm-inspired robot crawls through intestines
Imagen del robot arrastrándose por un intestino de cerdo (MPG)
Robot sobre la mano de un investigador (MPG)
Robot arrastrándose sobre arena (MPG)
Robot arrastrándose sobre una superficie plana (AVI)

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